Först av sitt slag satellitbetjäning av rymdskepp lanserar på ryska raket


Tiden för kommersiell satellitservice är över oss.

Roboten Mission Extension Vehicle-1 (MEV-1) lanserades ovanpå a Rysk Proton raket idag (9 oktober) från Baikonur Cosmodrome i Kazakstan klockan 06:17 EDT (1017 GMT, kl. 17:17 lokal tid i Kazakstan).

MEV-1, som byggdes av Virginia-baserade företaget Northrop Grumman, lanserades tillsammans med kommunikationssatelliten Eutelsat 5 West B. Om allt går enligt plan kommer båda rymdskeppet att distribueras till en supersynkron överföringsbana cirka 16 timmar efter lyftningen.

Relaterad: On-Orbit Satellite Service: Nästa stora sak i rymden?

MEV-1 kommer sedan att ta sig till geostationär bana och så småningom koppla ihop sig med kommunikationssatelliten Intelsat 901, som har cirklat runt jorden sedan juni 2001 och är låg på bränsle. Med sina elektriska thrusterar ombord kommer MEV-1 att ta kontroll över peknings- och banaunderhållstjänsterna för Intelsat 901 – något som ingen annan kommersiell satellit någonsin har gjort.

Servicefartyget kommer att förlänga det äldre rymdskeppets livslängd med fem år. Efter det kunde MEV-1 teoretiskt avvika och hjälpa till med en annan åldrande satellit.

En rysk Proton-raket lanserar Eutelsats 5 West B-kommunikationssatellit och Northrop Grummans Mission Extension Vehicle-1 från Baikonur Cosmodrome i Kazakstan den 9 oktober 2019.

(Bildkredit: International Launch Services)

"MEV ger en 15-årig designlivslängd och tillräckligt med bränsle för att möjliggöra väl över 15 års stationerad livslängd medan den ligger i en typisk 2 000 kg geosynkron satellit," skrev Northrop Grumman företrädare i MEV faktablad. "Mötes-, närhets- och dockningssystemen för MEV möjliggör många dockningar och dockningar under MEV: s liv."

Northrop Grumman är inte ensam om sina satellitbetjäningsambitioner; många andra grupper ser också stor potential i detta nya fält. Till exempel utvecklar det Kalifornienbaserade företaget Made In Space en rymdskepp som heter Archinaut, som kommer att kunna underhålla och uppgradera befintliga satelliter och även bygga enorma nya strukturer i omloppsbana.

NASA har genomfört flera robotdrivande demonstrationer ombord på den internationella rymdstationen, och rymdbyrån planerar snart att starta ett uppdrag som heter Återställa-L som kommer att fylla tanken på en friflygande regeringssatellit.

U.S. Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) är också intresserad av sådan teknik. DARPA lanserade två prototyptjänstsatelliter under 2007 via ett program som heter Orbital Express och utvecklar nu ett nytt projekt som heter Robotic Servicing of Geosynchronous Satellites, även om detta program har drabbats av några bakslag nyligen.

MEV-1: s lanseringsledare, 5 West B, kommer att drivas av det franska baserade företaget Eutelsat. Den nya kommunikationssatelliten kommer att ersätta det 17-åriga 5 West A-rymdskeppet och förväntas fungera i minst 15 år.

"Denna nya digitala resurs kommer främst att adressera sändningsmarknader i Frankrike, Italien och Algeriet," företräder Eutelsat sa i ett uttalande.

Mike Walls bok om sökandet efter främmande liv, "Där ute"(Grand Central Publishing, 2018; illustrerad av Karl Tate), är ute nu. Följ honom på Twitter @michaeldwall. Följ oss på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.