FTC anser att du betalar för mycket för smartphones. Här är varför


Federal Trade Kommissionen anser att du betalar för mycket för smartphones. Men det skyller inte på handenhetstillverkare som Apple och Samsung eller trådlösa bärare. Istället skyller byrån Qualcomm, som äger nyckeldatorteknologipatent och tillverkar chips som finns i de flesta avancerade Android-telefoner och många iPhones.

Qualcomm tar ut företag som Apple en viss andel av det totala priset på en telefon i utbyte mot rätten att använda sin teknik, enligt antitrustdräkten som lagts in av FTC. Procentandelarna varierar, men Qualcomm tar i allmänhet 5 procent av värdet av en enhet upp till högst ca 20 dollar per enhet enligt en juridisk kort som lämnats av Qualcomm. Telefonmakare som Apple och Huawei hävdar att Qualcomm kräver en större minskning av varje telefonförsäljning än vad som är rättvist, men att de betalar eftersom Qualcomm i stort sett hotar att avbryta sina leveranser av viktiga trådlösa chips om de inte gör det. FTC beskriver detta som en "skatt" på mobiltelefoner som driver upp priser och gör ont i konkurrensen.

I domstolen fredag ​​anklagade Apple verkställande Tony Blevins chipmakeren av stark arm taktik. Blevins sa att under förhandlingar 2013, sade Qualcomms president Cristiano Amon till honom: "Jag är ditt enda val, och jag vet att Apple har råd att betala det," rapporterar CNET.

Blevins sa också att Apple hade ansett att använda Intel-chips i iPad Mini 2, men släppte tanken när Qualcomm 2013 erbjöd en rabatt för att använda sina chips exklusivt. FTC hävdar att detta behöll Apple från att anta WiMax 3G-standarden, vilken Intel stödde. Qualcomms vd Steven Mollenkopf berättade fredag ​​att det var Apple som förföljde exklusivavtalet, enligt CNET-reporter Stephen Shankland. Apple har använt trådlösa chips från Intel sedan 2016. Det slutade använda Qualcomm chips förra året.

Mollenkopf bekräftade också att Qualcomm kräver företag som köper sina chips för att även licensiera sina patent, vilket är ovanligt för en chipmaker. Men han hävdade att det gör det av legitima affärsskäl, enligt FOSS Patents bloggare Florian Mueller, som har levt tweeting försöket. Qualcomm hävdade i sin förhandsberättelse att det inte påverkar priset på sin immateriella äganderätt i sina marker, vilket är anledningen till att det tar ut en separat patenträtt. Företaget säger att dess policy att kräva patentavtalsavtal slutar årtionden innan företaget hade marknadsmakt det gör idag och att det inte har höjt sina patenträntor eftersom marknadsandelarna har ökat, vilket man skulle förvänta sig av ett företag med ett monopol.

FTC stämde Qualcomm för antitrustöverträdelser år 2017, men fallet uppnådde bara rättegång denna vecka. Det är oklart om smartphonepriserna kommer att sjunka om FTC vinner eller om telefonföretagare helt enkelt skulle få några besparingar. Men om det förlorar, kan Qualcomm behöva ompröva sin affärsmodell, vilket i hög grad beror på patentlicenser.

Fallet är bara en av många juridiska konflikter som drabbar Qualcomm sedan 2015. Regulatorer i Kina, Europeiska unionen och Sydkorea har böter Qualcomm för antitrustbrott. Apple stämde också på bolaget och hävdade att Qualcomm hade hållit tillbaka rabatter till Apple i vedergällning för företagets samarbete med sydkoreanska regulatorer. Qualcomm diskuterades, och Apple expanderade sin kostym. Ärendet kommer att gå till rättegång i april. På senare tid har Qualcomm träffats med en rättegångssökande på vegna av varje konsument som har köpt en telefon med Qualcomm-chips sedan 2011.

Qualcomm säger att det står inför mer konkurrens på chipmarknaden än någonsin, och i sin rättsliga sammanfattning citerar en minskning med 34 procent av det genomsnittliga smartphonepriset mellan 2010 och 2017 som bevis för att det inte har skadat konkurrensen. Qualcomm säger också att dess marknadsandel har minskat under det gångna året, eftersom nya konkurrenter som Intel, MediaTek och Samsung har vunnit mark i den trådlösa chipbranschen.

LÄR MER

WIRED-guiden till 5G

Det kan vara företagets bästa försvar, säger David Reichenberg, en antitrusttjänsteman vid Cozen O'Connor, som säger att Qualcomm ska försöka motverka FTC: s argument att telefonpriserna är för höga och att innovation har skadats.

Men den amerikanska distriktsdomen Lucy Koh, som hörs ärendet, har redan beslutat att Qualcomm inte kan presentera bevis senare än mars 2018, vilket är när upptäcktsprocessen för målet avslutades. Det betyder att några av de data som visar en nedgång i Qualcomms förmögenheter kanske inte gör det till rättegång.

Richard Brunell, generaldirektör vid American Antitrust Institute, som förespråkar robust antitrusthantering, säger även om Qualcomm kan bevisa att marknaden för smartphones är hälsosam, visar det sig inte att marknaden inte skulle bli ännu starkare om det hade varit mer konkurrens.

I november beslutade Koh att Qualcomm måste licensiera sina patent till konkurrenter och lösa en del av ärendet. FTC-kostnaden hävdade att Qualcomm inte licensierade sin teknik till konkurrenter. Några av patenten Qualcomm håller ingår i standarder för trådlösa nätverk. Enligt sina avtal med standardorgan är Qualcomm skyldig att licensiera dessa patent till konkurrenter på "rimliga, rimliga och icke-diskriminerande" villkor.


Mer Great WIRED Stories