Högskola, kalkyl, och problemet med SAT


Det är september, och alla över hela landet gymnasieskolor ställer in sina gemensamma applikationskonton, tar om SAT: er och kämpar för att skriva (eller skjuta upp skrivningen av) 650 ord som förmedlar i en snygg berättelse vem de är, utmaningarna de har övervunnit under sina 17 år på jorden, och varför, kära college antagning person, de förtjänar verkligen att delta på ditt utmärkta universitet!

Paul Tough är författare till Åren som är viktigast: hur college gör eller bryter oss. Köp på Amazon

Illustration: Houghton Mifflin Harcourt

Beroende på omständigheterna de föddes in i, kan eleverna se dessa uppgifter som steg mot att kräva en födelsedräkt eller som jättehinder som står mellan dem och en framtid för ekonomisk säkerhet. De förstnämnda hjälps med av handledare, konsulter och nagande föräldrar; de senare skraper upp pengar för att ta testavgifter och få vilken hjälp de kan från överarbetade skolvägledare. I sin nya bok, Åren som är viktigast: Hur college gör eller bryter oss, Paul Tough utforskar denna klyftan och förhör om att gå till college har blivit ett privilegium för rikedom och om det fortfarande kan lyfta människor ur ekonomisk osäkerhet.

Under sex år besökte Tough stora universitet och små liberala konsthögskolor och samhällskollegier och pratade med mer än hundra studenter. Han skriver rörande om studenter som försöker navigera i den förvirrande, dyra och skrämmande processen att komma in och stanna på college. Tough har skrivit flera böcker om utbildning. Den här nya boken har några ganska deprimerande stunder – särskilt om det aktuella läget för standardiserad testning. Men han finner också mycket att vara hoppfull på.

TRÅDBUNDEN: Du har skrivit mycket om utbildning – om hur viktigt det är för barn att ha interaktion under förskoleåren och om att undervisa i grus och uthållighet i skolan. Men den här boken, om vad som händer efter K – 12, är den du kallar "The Years That Matter Most." Varför betyder högskolan mer än de andra utbildningsstadierna?

Paul Tough: Kärnan handlar om denna bok om social rörlighet: unga människors förmåga, särskilt de som växer upp i familjer utan mycket pengar, att förbättra utsikterna som vuxna. När du tittar på de ekonomiska uppgifterna är det som är slående med detta ögonblick i amerikansk historia hur sammanflätad högre utbildning och social rörlighet har blivit. De val du gör under åren efter gymnasiet – och de val som tas för dig – är nu mer avgörande än någonsin för att forma ditt liv.

Varför detta är sant här och nu mer än i andra ögonblick: Jag tror att det mest handlar om knapphet. Eftersom vi har satt upp vårt system för högre utbildning för att vara så konkurrenskraftigt, så vinnare-ta-alla, har de åren tagit stor vikt. Ett system med social rörlighet som sätter så mycket tryck och ansvar på beslutsförmågan hos miljoner idiosynkratiska 18-åringar är inte särskilt stabilt eller effektivt.

TRÅDBUNDEN: Vad menar du med knapphet? Visst finns det tusentals högskolor som studenter kan välja mellan. Pratar du specifikt om att studenter kommer in i vad som uppfattas som de "bästa" högskolorna?

Tuff: Ja. En oroande studie av Stanford-ekonomen Caroline Hoxby hävdar ganska övertygande att det verkligen spelar någon roll var du går på college. De mest selektiva institutionerna, fann hon, spenderar mycket mer på varje grundutbildning än andra högskolor gör, och de ger en betydande ökning av livslången i genomsnitt till studenterna de registrerar sig.

Jag måste snabbt påpeka för landets stressade gymnasialer och deras föräldrar att Hoxbys konstatering bara var en genomsnittlig effekt. Och "bästa college" för en given student är fortfarande en subjektiv individuell fråga. Men Hoxby bekräftade genom data vad många oroliga studenter och föräldrar och rådgivare misstänker: Högre utbildning har blivit allt mer stratifierad, med mycket olika resultat för elever på olika punkter på den selektivitetsstegen. Det faktum ligger till grund för den "knappa" tankegången. Och det är ett problem – speciellt eftersom dessa högutgiftsinstitutioner med hög mobilitet domineras av studenter från rika familjer.