WFH: kinesiska ingenjörer utomlands kommer tillbaka


Pekings stadsdel Zhongguancun kallas ofta "Silicon Valley of China", men sett från gatunivå är de två platserna världsdelade.

Silicon Valley oändliga kontorsparker strävar efter den platoniska idealen för arbetsplatsens produktivitet: rymliga gröna "campus", färgglada bilder för att ta dig mellan golv, gratis interna massage och cafeterior som serverar gräsmatad biff och hjärnskyndande grönkålssaft. Miljön, företagen och kulturen kodar alla för dig.

Zhongguancun slår dig rätt i ansiktet. Kör dig ut från tunnelbanestoppet Zhongguancun (uttalas som "Jong-Gwan-snart") vid rusningstid och du kommer ut på en trafikskorsning på en fotbollsplan. Tolv körfält från stötfångare till stötfångare på Pekings fjärde ringväg korsar under eller matar in i Zhongguancun Road. På gatunivå muskler ett hav av cyklar, tuk-tuks och elektriska skotrar sig genom trafiken och på trottoarer när andan rör sig.

Bilhorn och hökare av begagnade mobiltelefoner tävlar om det högsta antalet decibel. Kontor för dessa vägar är ofta trånga och svagt upplysta, luktar snabbnudlar, inaktuella cigaretter och snacks med kycklingfot. Liksom resten av Peking är himlen ovanför Zhongguancun ofta samma färg som trottoaren nedan, och de två är ungefär lika rena.

Det är i denna urbana kinesiska djungel som Li Zhifei försöker skapa en Google-inspirerad oas, ett företag som planterar det bästa av Silicon Valley's kultur på kinesiska marknader som är gratis att ta.

Peking till vikområdet och tillbaka igen

Jag pratade först med Li Zhifei över Skype i början av 2014 (efternamnet Li, förnamnet Zhifei, uttalat ”Jur-faye”). Vid den tiden hade den kinesiska regeringens motvillighet att bevilja mig ett journalistvisum lämnat mig strandsatta i min hemstad Palo Alto, Kalifornien, 6 000 mil från mitt adoptionshem i Peking. När en kinesisk vaktare tillfälligt förvisades i Silicon Valley började jag intervjua kinesiska kodare i Bay Area, och Li's namn kom upp i flera av dessa samtal. Dessa kodare citerade ofta honom som en inspiration för dem att potentiellt sluta sina plyschjobb i dalen och återvända till Kina.

Li är född och uppvuxen i centrala Kina och gjorde en ansträngning vid en Peking-start i slutet av 90-talet, fick en doktorsexamen som studerade konstgjord intelligensalgoritmer vid Johns Hopkins University och tillbringade 2010 till 2012 som forskare för Google Translate vid företagets Mountain View, Kaliforniens huvudkontor. Men när Li ville grunda sitt eget företag plockade han upp insatser och gick tillbaka till Kina och skarvade vad han kallar "Google-DNA" i kulturen för sin egen start: Mobvoi.

Matt Sheehan fungerade som den första Kina-korrespondenten för WorldPost och är författare till Transpacific Experiment, från vilken detta stycke är anpassat. Köp på Amazon

Counterpoint Press

Namnet är en portmanteau för företagets synergistiska inriktning: "mobil" och "röst." Observera ökningen av röstassistenter i USA, lägger Li sin bakgrund i artificiell intelligens till att skapa en mandarin röstassistent, en som kunde känna igen ord, analysera Kinesiska tal och svara på grundläggande frågor.

Mobvoi paketerade först den här kärntekniken i en smarttelefonapp och fortsatte att förgrena sig till andra röstaktiverade enheter: Google Glass, smartwatches, smart home-enheter och röststyrda system i bilar. År 2018 skulle den mängden AI-driven enheter Mobvoi vara en plats på CB Insights lista över de 100 globala AI-startups.

När Li återvände till Kina 2012 var han något av en pionjär. Vid den tiden hade mycket få kinesiska kodare som landade ett jobb i Silicon Valley någon avsikt att återvända hem. Jämfört med dalen kändes Kinas teknologiska ekosystem fortfarande relativt bakåt, fylld med kopierade kopikatföretag och tunt på riskkapital eller äkta innovation.

Men när företag som Alibaba, appar som WeChat och modeller som cykeldelning tog fart, började Kinas startplats att öka utländska kineser. Scenen var inte bara dynamisk, utan den gav ofta större möjligheter till ambitioner om kinesiska företagare som bodde utomlands. I Silicon Valley måste dessa människor navigera i en förfalskad visumprocess, lämna in till investerare på deras andraspråk och bygga produkter för kunder med en annorlunda kulturell bakgrund. Utöver de logistiska fördelarna minskade Kina också stadigt de informations- och talanggap som fanns i årtionden.

"Att komma tillbaka var rätt drag", sa Li till mig 2014. "Nu när något händer i USA får vi den informationen nästan omedelbart. Det handlar om hastigheten på informationsöverföring och den poolen av människor som har kommit tillbaka. "

Li uppmanade mig att besöka Mobvois huvudkontor nästa gång jag var i Peking, och i början av 2015 bestämde jag mig för att ta honom upp det erbjudandet.

Havssköldpaddor i storstaden

Efter att ha vattnat genom kaoset i Zhongguancun, går jag upp en hiss på kontorparken till Mobvois huvudkontor, där jag hälsas av Li och hans medgrundare, Li Yuanyuan. (Vi kommer att ringa henne med sitt förnamn, Yuanyuan.) De går mig över det öppna kontorsgolvet, där cirka 50 anställda skyser på datorskärmar eller fikrar med prylar. Google Glass gick till försäljning ett år tidigare, men med så många Google-funktioner som blockerats i Kina, var den snygga hårdvaran allvarligt handikappad. Mobvoi arbetar för att fylla det vakuumet och skapar sin egen kineskspråkiga röstigenkänningsprogramvara för Silicon Valley hårdvara. Li uppmuntrar mig att prova på ett par, och jag använder några enkla kinesiska kommandon för att ta en bild av Mobvois kodare på jobbet.

Li, Yuanyuan, och jag sätter oss på ett glasväggat kontor på baksidan. Vi dricker lösbladigt te medan Li visar upp företagets Siri-esque-app, Chumenwenwen. (Namnet översättes grovt till ”gå ut, fråga runt.”) Jag skjuter en serie kinesiska frågor på appen—Regnar det imorgon i Peking? Var är den närmaste Sichuan-restaurangen?—Och få mestadels tillbaka de svar jag letar efter. Det är inte perfekt, men inte heller Siri, särskilt när du bara pratar kinesiska.

När vi lägger ned appen chatta vi om Zhongguancun-start-scenen och vad Li lärde av sin tid i dalen. "Hos Google var kulturen viktigast för mig: hur ett högteknologiföretag i Silicon Valley driver, innoverar och konkurrerar," berättar han för mig.

Yuanyuan har ledat verksamhets- och affärssidan sedan Mobvois grundande. Hon beskriver svårigheten att återskapa den företagskulturen med några programmerare som aldrig har upplevt den från första hand. Som ett resultat lutar Mobvoi sig kraftigt på haigui, en kinesisk ordspel på ordet för "havssköldpadda." Haigui hänvisar till kineser som återvänder till Kina efter att ha studerat eller arbetat utomlands, som Li Zhifei. Havssköldpaddor utgör mycket av Mobvois ledande ledning och ibland 20 procent av den totala personalen.

"Vi älskar haigui, Säger hon till mig. ”Vi känner att människor med dynamisk bakgrund arbetar hårdare. De beräknar inte "OK, det här är min arbetstid." De behandlar detta som en startupplevelse, och det är en upplevelse som de verkligen vill ha. Dessa människor är mer flexibla – de är problemlösare. De bryr sig inte om "Vad är min arbetsbeskrivning?" De spelar inte politik. "

"Vi älskar haigui. Vi känner att människor med en dynamisk bakgrund arbetar hårdare. ”—Mobvoi grundare Li Yuanyuan

När jag gör mig redo att avgå inbjuder Yuanyuan mig att gå med i teamet för ett offsite-evenemang som de planerar: en hackathon designad för att bygga ut appar för deras smartwatches. Evenemanget kommer att hållas exakt samma helg som Apple Watch kommer att säljas för första gången. Det låter som en perfekt chans att titta på Mobvoi på jobbet, och jag säger henne att jag är i.

Google Seeds in a Concrete Jungle

På väg ut från kontoret märker jag två plattor av färgat glas formade som pilar och inbyggda i golvet. En pekar mot arbetsutrymmet och har ordet ”Kalifornien” tryckt över pilen. Den andra pilen läser "Silicon Valley" och pekar mot ett par plyschröda stolar inbäddade i ett hörn nära receptionen. Den här lilla avkopplingsstationen är Li's nick till tupplurarna och lekplatserna som strös runt Google-campus. Ett par fåtöljstolar skulle inte gå över till möten med anställda i Mountain View, men här signalerar de åtminstone en ambition. Jag frågar Li vad som händer med glaspilarna i golvet.

”Ah.” Han ser på mig med ett leende. "De ska påminna våra människor om Silicon Valley-kulturen för att arbeta hårt, och även den kaliforniska kulturen att vara avslappnad och ha roligt."

"Men varför pekar 'Kalifornien' mot skrivbordet och 'Silicon Valley' mot de bekväma stolarna? '

"Åh, ja, byggnadsarbetarna som installerade dem kunde inte förstå de engelska orden, och de installerade dem av misstag bakåt."

När jag går ut genom byggnadens glasdörrar kastar jag tillbaka in i strömmen av kroppar och cyklar som surrar norrut mot tunnelbanan. Hawkers, hackare och fickfickor som jaktar efter iPhones klämmer allt på fotgängshimmelbron som sträcker sig över Zhongguancun Road. Det är nästan rusningstid, och tunnelbaneturen tillbaka över staden är garanterat en kvävande kross av mänskligheten.

Halvvägs över himmelbron, skjuter jag i sidled genom strömmen av fottrafik för att komma till räcket som vetter söderut, mot hjärtat av Zhongguancun. Det är långt ifrån de soliga klimat i San Francisco Bay och de multibilliondollars företag som behandlar en begåvad kodare som ett förstfödt barn. I Kina har Google hackats, blockerats och grundligt mobbats. Men här ute mellan smog och betong har ett frö skarvt med Google-gener hittat bördig jord. Och det växer.

Smartwatches och Stinky Tofu

Tre veckor senare lutar min mage när bussen skriker om backbacks på väg ut till Mobvois smartwatch hackathon. Destinationen är Wulingshan, en resort inbäddad mot en orörd blå sjö två timmar nordost om Peking.

The Great Firewall kanske isolerar det kinesiska internet, men du skulle aldrig veta det från skravlan här på bussen. Konversationer flyter sömlöst mellan nya Facebook-funktioner, kinesiska smarttelefonmärken och en programmerares favoritmat: stinky tofu. Kodare bär Google-hoodies när de skriver WeChat-meddelanden. De har åsikter om algoritmerna i kinesiska shoppingappar och den bästa Sichuan-maten i Bay Area. Varje gång ämnet vänder sig till teknik eller affär, är kinesiska meningar plötsligt peppade med engelska fraser: "actionable path", "back end" och "Varför inte?"

Det här är de tjugo- och trettiostundarna som hjälper till att driva Kinas tekniska renässans. Appar och algoritmer som skapats av dessa typer av kodare driver ett utslag av miljarder dollar värderingar och affärsmodell innovationer som har fångat världens uppmärksamhet. Många haigui på den här bussen studerade vid förstklassiga amerikanska universitet och arbetade för samma företag som den nationella brandväggen blockerar.

Li och Yuanyuan sitter framme. Bredvid dem ligger Mike Lei, en kolleg till ex-Googler som Li träffade på Googles orientering 2010. Efter fyra år som arbetat med röstigenkänning i Mountain View, flyttade Mike tillbaka till Kina för att gå med i Mobvoi som teknikchef.

Li, Yuanyuan och Mike har kartlagt en ambitiös agenda för de närmaste 24 timmarna. De har delat upp sina kodare, designers och produktansvariga i team på tre eller fyra, var och en som har till uppgift att producera en fungerande mock-up av en smartwatch-app. Dessa appar kommer att fylla i appbutiken för Ticwear, Mobvois smartwatch-operativsystem. Apple Watch kommer att säljas vid middagstid idag, och Li vill att Mobvoi ska ha ett försprång på andra lokala startups när det gäller att definiera smartwatch-ekosystemet i Kina – och så småningom runt om i världen.

När Mobvoi-anställda arkiverar bussen på orten är det dags för en kinesisk isbrytare: massageståg. Programmerare och PR-reprepresentanter sorterar sig i rader och fortsätter med att pressa axlarna, bumma på ryggen och gnugga försiktigt öronlopparna på personen framför dem. Li planterar sig själv mitt i massagetåget, får och ger det precis som alla andra i teamet.

När massagen är klar och bagaget tappat av går alla ner till ett konferensrum. Här levererar Lin Yili, en Harvard Business School-grad som vd för produkt, en presentation om målen för hackathon framöver. Delproduktanalys och delpep-talk, Lins presentation delar upp smartwatchkonkurrenter och beskriver de specifika användningsfallen där smartwatches kan komplettera eller ersätta smartphones.

Jag har besökt många presentationer och produktavtäckningar hos traditionella kinesiska företag. Mina kinesiska vänner avvisar ofta dessa byråkrati-möten-marknadsföringspresentationer med en tre-ords deskriptor: jia da kong– "falska, stora, tomma." Kina har tillbringat årtusenden för att bemästra byråkraternas konst, ett virus som har överförts från dess politiska etablering till ledningen för många av sina största företag. Presentationer av chefer lyckas på något sätt vara dramatiskt överhypade, fruktansvärt tråkiga och helt utan innehåll. Det är arvet från ett system där framgång baserades mindre på styrkan i ens idéer och mer på tillgång till enorma mängder av statskontrollerade resurser: offentliga mark, banklån, utländsk valuta, etc. Innehållet i dessa tal är mer en spel av abstrakt signalering än faktisk överföring eller idéutbyte.

Men det här är annorlunda. När Mobvois ledning pratar med de anställda, klipper de fett. Det handlar om användarupplevelse, produktmarknadens passform och körning. Det är en ledarstil som jag bara har sett en handfull gånger i Kina, mest på tekniska startups och ofta av dem som har tillbringat tid utanför landet.

Här verkar det träffa märket. När Lin slutar, delas Mobvoi-anställda in i sina grupper och dyker i brainstorming-sessioner för sina appar. Med Apple Watch på väg att debutera undersöker ingenjörer i Kina och USA fortfarande exakt vad ett smartur är bra för. Är det en minitelefon på handleden? Eller bara en mer avancerad Fitbit för att övervaka din hälsa? Mobvoi-teamet återspeglar den oklarheten: Vissa går för enkla röstaktiverade pushmeddelanden ("Berätta när Peking-luftföroreningsindexet går över 150"), andra har klockutdraget och analyserar data från användarens kroppsrörelser och telefonsamtal.

Apple, Mobvoi och marknadsutbildning

Medan lagen kramar i lobbyn och hotellrum samlas Mobvoi-ledningen runt en MacBook i konferensrummet. Apple Watch har just blivit till försäljning och Yuanyuan uppdaterar inköpsidan på Apples webbplats och försöker komma igenom och köpa några olika versioner för Mobvois ingenjörer att experimentera med.

”Wow … bara den gloriga guldversionen har slut så här i Kina?” Säger hon med ett stönande. "Det är lite skrämmande."

Kinesisk synlig konsumtion åt sidan, tror Li att debutet av Apple Watch kommer att vara ett boost för hans egen insats. Mobvoi har redan skapat sitt eget operativsystem för smartwatches, och det ligger i en hemlig designprocess för sin egen smartwatch, Ticwatch, som kommer att debutera senare i år.

"Om du tittar på Stanford datavetenskapskurser är många av deras projekt precis som hackathon vi gör nu." —Mobvoi-grundare Li Zhifei

"Apple är oerhört bra på marknadsutbildning," berättar han för mig när Yuanyuan klickar på Köp på några klockor. "Det skapar marknaden, och det är en riktigt bra sak. Om det säljer bra kommer det att vara bra för oss. Om marknaden inte är tillräckligt stor, har det ingen nytta att vi har en stor marknadsandel. "

Jag går tillbaka på övervåningen för att skriva upp mina anteckningar och ta in vyn. Hackathon hålls i en lyxig utväg, den typ av plats som rika kineser kommer för att undkomma den ständiga kamp-eller-flykt tankesätt som införts av livet i Peking. Utsikten från hotellets balkonger är en fullständig panorama över blått vatten, robusta berg och blå himmel. En av ingenjörerna kikar lugnt vid sjön och tänker på den kodande blitz som ligger framför: "Ett sådant trevligt hotell, ett så trevligt rum, och vi kan inte ens sova i det."

När hackathon dras in på kvällen, hålar team sig upp i sina rum och bryter bara för att koka vatten för snabbnudlar och kaffe. Jag lämnar dem till det, kraschar för natten medan de flesta appar fortfarande bara är flödesscheman på pappersblock. När jag går ner till matsalen nästa morgon arbetar de flesta team antingen med frukost eller sover vid bordet.

“Öppnade platsen för oss att föreställa oss”

Li kommer ner och går med mig för en tallrik kokta grönsaker och stekt ris. Han är mindre trött men lika orolig som kodarna som omger honom. Han inbjuder mig att ta en promenad med honom vid sjön medan vi väntar på de sista presentationerna.

När vi promenerar längs vattnet börjar Li ifrågasätta om Mobvoi verkligen har kunnat införa detta Google-DNA i teamet han bygger. Jämfört med kinestränade kodare och hans kollegor på Google ser han ett gap.

”De är fortfarande långt efter. Det beror på kinesisk universitetsutbildning. Klasser undervisas fortfarande i den sändningsmetoden, med läraren som står framför och föreläsningar. Om du tittar på Stanford datavetenskapskurser är många av deras projekt precis som hackathon vi gör nu. "

Hyllar den biten av självtvivel, Li går tillbaka inuti för presentationerna. Mobvoi-ledarskapsteamet ställer sig upp i första raden som domare. Först upp är ett team som förlorade sin huvudingenjör till en natt med att dricka. Presentationen är ett tågvrak – en skiss av en idé för en app, inte mer utvecklad än vad du skulle komma på över en runda öl med vänner. Några spetsiga frågor från domarna slår ut benen under idén, och laget avskjuts från scenen. Domarna är helt klart inte nöjda med resultatet.

Men därifrån förbättras idéerna snabbt. En grupp presenterar en smartwatch-följeslagare för PowerPoint-presentationer, som ger presentatörerna en timer och en översikt över deras prat på klockans ansikte och möjligheten att byta objektglas med en vrist i handleden. En annan grupp förvandlade klockans ansikten till kameleontliknande glödpinnar som ändrar färg när användaren dansar i mörkret. Att vinna några av de högsta poäng från domarna är en enkel kosmetisk funktion: en app som ändrar ditt klockans ansikte till albumomslaget till vilken låt du lyssnar på. Ingenting som byggts över en natt är ganska redo för prime time, men när vi häller ut från konferensrummet är domarna tydligt upphetsade över de grunder som deras lag lagt upp.

"Dessa öppnade verkligen utrymmet för oss att föreställa oss vad en smartur kan göra," säger CTO Mike Lei till mig.

Lätt och lite ömtålig från sömnbrist, alla tar tag i bagaget och högar tillbaka på bussen. Vi åker till en by i närheten för en festlig grill med kinesiska favoriter: lammspett, grillad aubergine och kycklinghjärtan. Yili arbetar med grillen medan Li övervakar sina trupper. Han har på sig en jacka som hans tidigare arbetsgivare gav honom, med den gröna Android-robotlogotypen sydd i tyget över sitt hjärta. Efter en halvtimme skickar ett vårregn alla som klättrar tillbaka på bussen, och vi tappar hela vägen tillbaka till Peking.

Anpassad och utdragen från Det genomskinliga experimentet: Hur Kina och Kalifornien samarbetar och tävlar om vår framtid, copyright © 2019 av Matt Sheehan. Omtryckt med tillstånd från Counterpoint Press.


När du köper något med hjälp av detaljhandelslänkarna i våra berättelser, kan vi tjäna en liten affiliate-provision. Läs mer om hur detta fungerar.


Mer stora trådbundna berättelser